Albóndigas – Global Comfort Food

Nombra un país y sin duda tendrán su propia versión de dumplings y seguramente más de una. Son alimentos tradicionales para millones, consumidos en festividades religiosas y festivas, disfrutados con carnes, cubiertos con salsas, servidos como postres o simplemente solos como una comida ligera. Se pueden mojar, rellenar, hervir, freír o al vapor.

Las albóndigas son un alimento ancestral. Los historiadores creen que los hombres de las cavernas en realidad prepararon alguna versión. (Tal vez el dinosaurio aplastado se convirtió en una bola y se arrojó al agua hirviendo una vez que descubrieron cómo crear fuego). Las albóndigas rellenas probablemente se desarrollaron siglos después, conocidas como iaozi, probablemente hace unos 2.000 años. El crédito por su creación se le da a un hombre llamado Zhang Zhongjian, un renombrado doctor en medicina herbal durante la dinastía Han. Muchas personas pobres de su ciudad natal sufrían las bajas temperaturas y las heladas les mordían las orejas. Preparó grandes tinas de sopa de verduras hervidas, agregó hierbas, luego arrojó albóndigas y alimentó la mezcla a la población. (Ciertamente, este fue el precursor de la sopa de pollo para los resfriados y la gripe). Las albóndigas estaban hechas de hojas delgadas de trigo y vegetales picados. La sopa de hierbas llenaba, calmaba y ayudaba a descongelar a los lugareños. En realidad, se parecían a la misma forma y tamaño que se ven en los restaurantes chinos de hoy.

Aunque se habían consumido durante siglos en China, durante el siglo XIII se introdujeron comerciantes turcos. mantuvo albóndigas en Mongolia. Se parecían a los chinos tradicionales, una masa delgada rellena con carnes y verduras y luego se cuecen al vapor, a menudo se sirven con ajo y yogur, repollo en escabeche o pepinos. Los turcos se los llevaron de nuevo a Oriente Medio y de allí pasaron a Europa Occidental, donde cada país creó su propia versión. Los italianos introdujeron por primera vez el concepto de albóndigas con sus ñoquis ligeros a base de patata en algún momento del siglo XV. Desafortunadamente para el explorador Marco Polo, que vivió varios cientos de años antes, perdió esta gloriosa especialidad italiana y tuvo que limitar su consumo de albóndigas a los viajes a China. (Un largo camino por recorrer para la comida para llevar). Eventualmente, se crearon la pasta tortellini y ravioli, similar al wonton chino.

India tiene muchas versiones de albóndigas, que varían según la región y las festividades tradicionales y los festivales religiosos. África también presenta una plétora de tipos y métodos de cocina de un país a otro. Las empanadas españolas son las favoritas en muchos países de América del Sur, incluidos México y el Caribe. Pueden ser fritos o al vapor, con rellenos dulces o salados. Los ingleses e irlandeses suelen ponerlos en guisos. En los países checos y eslavos, las albóndigas de pan son las más populares, hechas de una masa de levadura, formadas en una gran bola de masa hervida similar a un balón de fútbol y horneadas hasta que estén listas. Ligeros y deliciosos, se sirven con salsa o chucrut. Los pasteles de frutas, un postre favorito o una comida ligera, se preparan envolviendo la masa alrededor de una ciruela o un albaricoque y hirviéndolos hasta que estén listos, luego se cubren con mantequilla derretida, canela, azúcar y se sirven calientes.

Para los colonos, las albóndigas eran de alguna manera una forma fácil de colar sopas y guisos. Y hay alguna evidencia de que incluso los indios nativos americanos tenían alguna forma antes de los asentamientos coloniales, probablemente hecha con harina de maíz. Podían tomar cualquier carne o verdura, cortarla, envolverla en masa o pan duro y colocarla en la olla hirviendo sobre la chimenea. A medida que miles de inmigrantes étnicos llegaron a la ciudad de Nueva York, trajeron consigo sus propias recetas y versiones tradicionales, convirtiendo el crisol de la nación en eso: lleno de albóndigas. En el medio oeste y el sur, donde abundaban los pollos y la cena del domingo era una tradición, el pollo y las albóndigas ocupaban un lugar central después de una mañana en la iglesia. Este plato popular todavía es aceptado y disfrutado por millones y es tan tradicional como el pastel de manzana o hacer albóndigas de manzana. Es muy probable que el presidente gastronómico Thomas Jefferson disfrutara de las cenas dominicales de pollo y albóndigas tanto en la Casa Blanca como en su casa, Monticello.

Muchos restaurantes y ciudades de todo el país celebran la Semana de los Cupcakes, y restaurantes enteros los presentan con su nombre. (The Dumpling House es un restaurante popular en los suburbios de Chicago, hogar de una gran población de ascendencia eslovaca y alemana).

Si hay un alimento común que une al mundo entero, son las albóndigas. Entonces, ¿los hombres de las cavernas comenzaron la tendencia? ¿O fueron los chinos? Tú decides. Los japoneses lo dijeron mejor: «Los dumplings son mejores que las flores».